נאס'א מצאה מרכיבים לחיים ב'כל יעד שצפינו' על מאדים

תמונה: NASA

רובר ההתמדה של נאס'א מוצא מרכיבים לחיים הפזורים בכל רחבי מאדים, לפעמים בסביבות קשות, ומחזק את העדויות לכך שכוכב הלכת האדום היה מארח חיים לפני מיליארדי שנים, על פי נערך תדרוך עיתונאים על ידי הסוכנות ביום חמישי.



התמדה מצאה שפע של מולקולות אורגניות, שיכולות להישאר מאחור על ידי יצורים חיים או על ידי תהליכים כימיים אביוטיים, במכתש Jezero, קרקעית האגם העתיקה שבה נחת הרובר בפברואר 2021 יחד עם מסוק המשימה, Ingenuity. למעשה, על פי נאס'א, כל מטרה בודדת שהיא סרקה לאיתור נוכחותן עד כה נמצאה מכילה סימנים שלהן.






למרות שבמשימות קודמות זיהו מולקולות אורגניות על מאדים, כולל הרובר Curiosity של נאס'א, התמדה חושפת פרטים חסרי תקדים על מולקולות אלה עם המכשיר החדש, שנקרא Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals (SHERLOC).





SHERLOC זיהה לאחרונה ארומטים, מולקולות אורגניות בצורת טבעת, בליבת התמדה שנאספה מסלע בשם Wildcat Ridge, המכיל תיעוד משקע עשיר של מינרלים, כולל מלחים הנקראים סולפטים, אשר נקברו באגם כאשר מים היו קיימים על מאדים יותר מ. לפני שלושה מיליארד שנים.

'למרות שזיהוי הסוג הזה של אורגניות לבד לא אומר שהחיים היו שם בהחלט, מערכת התצפיות הזו מתחילה להיראות כמו כמה דברים שראינו כאן על כדור הארץ', אמרה סוננדה שארמה, מדענית SHERLOC ב-Jet Propulsion של נאס'א. מעבדה, בתדריך.






'על פני כדור הארץ ידוע שמרבצי סולפט משמרים חומרים אורגניים ויכולים להכיל סימני חיים הנקראים חתימות ביולוגיות', היא המשיכה. 'זה הופך את הדגימות האלה, ואת מערך התצפיות הזה, למסקרנים ביותר שעשינו עד כה במשימה .'



על ההתמדה מוטלת המשימה לקדוח ליבות מדגמיות של אזורים מגוונים בזמן שהיא חוצה את מכתש Jezero, תצורה הכוללת מערכת דלתא של נהר עם תנאים שאולי היו מתאימים לחיים.

בעוד שהרובר עצמו לא הצליח לזהות חתימות ביולוגיות ברורות, הדגימות שהוא אסף ייאספו בסופו של דבר במשימה עתידית שתחזיר אותם לכדור הארץ, אם הכל ילך לפי התכנון. מדענים עשויים להיות מסוגלים לזהות חיידקים מאובנים של מאדים בסלעים אלה באמצעות מכשירי מעבדה מתוחכמים שלא ניתן להפעיל משטח מאדים.

התמדה אספה עד כה 12 דגימות, וחקרה אינספור תצורות, על מאדים, תוך פתיחת צוהר מפתה אל הסביבות העשירות בחומרים מזינים של שנותיו הראשונות של כוכב הלכת האדום, כאשר היה לח וחם יותר.

'ברור שאנחנו חושפים סיפור גדול יותר שמתרחש במכתש Jezero,' אמר שארמה. 'מצאנו איתותים שלדעתנו הם אולי מחומר אורגני בכל מטרה שצפינו עם SHERLOC עד היום. זה לא ממש בלתי צפוי. זה מתיישב עם מה שלמדנו ממחקרים על כדור הארץ של מטאוריטים של מאדים וממחקר מאדים מהרובר האח שלנו, Curiosity.'

'עם זאת, זה כן אומר שנראה כי חומרים אורגניים נמשכים בסביבות שטח מאוד קשות של מאדים, וזה מאוד מרגש עבורנו', אמר שארמה.

במילים אחרות, התמדה לא רק אישרה שמאדים מוצף בנדיבות באבני הבניין של החיים, היא הראתה שהמולקולות האורגניות הללו עמידות. הגילוי של הרובר של חומרים אורגניים במרבצי סולפט מרמז גם על כך שחיידקים מאובנים, אם הם קיימים, עשויים להישמר בצורה מעולה בליבות ההתמדה בוחרת למסע עתידי לכדור הארץ.

'זהו ציד אוצרות אחר סימני חיים פוטנציאליים בכוכב אחר', אמר שארמה. 'חומר אורגני הוא רמז, ואנחנו מקבלים רמזים חזקים יותר ויותר.'

'אני אישית מוצא את התוצאות האלה כל כך מרגשות כי זה מרגיש שאנחנו במקום הנכון עם הכלים הנכונים ברגע מאוד מרכזי', אמר שארמה. התמדה 'נותנת לנו הבנה טובה יותר ממה שהייתה לנו אי פעם של פני השטח של מאדים, לבחור דוגמאות להחזרה. והחזרת דגימה של מאדים היא הסיכוי הטוב ביותר שלנו אי פעם לענות על שאלה עמוקה מאוד: האם אנחנו לבד ביקום?'